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当我老了,结果被大家认成了另一种生物……

图片:《恐龙》

会不会有已确认的两种古生物其实是一个物种的两个生命阶段这种情况呢?

江泓,古生物科普作家、考古工作者

会不会有两个已经确定的古生物属种其实是一种动物的两个生命阶段,当然有啦。

我不引用各种科学数据和理论啦, 就以恐龙为例子来简单说说吧。

由于化石材料的不完整性和有限性,我们在研究和命名恐龙属种的时候出现了很多错误,其中就包括将同一物种不同年龄段的个体当成了不同种类的恐龙。此时必须清楚著名的切龙狂魔,古生物学家杰克·霍纳(Jack Horner)。

图注:年轻时的杰克·霍纳,图片来自网络

杰克·霍纳对北美洲晚白垩世发现的大量古生物化石进行了对比,然后提出了自己的理论,认为牛角龙属(Torosaurus)和三角龙属(Triceratops)其实是同一个物种的不同年龄段。其中头盾较小的三角龙是成年个体,而头盾更大的牛角龙是老年个体,不过仔细看看头盾的形状,三角龙的头盾是实心的,而牛角龙的头盾上是有开孔的,所以很多古生物学家并不同意霍纳的观点。

图注:牛角龙复原图,图片来自网络

图注:三角龙模型,图片来自网络

除了认为牛角龙和三角龙是同一种恐龙,杰克·霍纳还认为生活在北美洲晚白垩世的众多肿头龙类(比如龙王龙、冥河龙等)其实都是肿头龙(pachycephalosaurus)的幼年个体,它们除了体型上的不同之外,头骨上形态的差异会在成年过程中逐渐变化成为肿头龙的样子。

图注:开心的杰克·霍纳展示不同种类(他认为是不同年龄阶段)的肿头龙类头骨,图片来自网络

图注:霍纳认为晚白垩世地狱溪组不同种类的肿头龙类其实都是肿头龙类,图片来自维基百科

除了来自北美洲的疑惑,我们中国发现的恐龙化石也曾经让古生物学家产生了相同的疑惑。古生物学家曾经在新疆发现了一个保存了大量恐龙化石的椭圆形泥岩,在其中发现了大量的恐龙化石,其中包括泥潭龙(Limusaurus),还有一些体型更小的恐龙化石,这些恐龙的身体比例与泥潭龙相似,但是嘴中长有牙齿(泥潭龙的嘴里是不长牙齿的)。根据这一特征,古生物学家认为小恐龙化石是一个新的物种,但是随着进一步研究确认这些小恐龙是泥潭龙的幼年个体,原来泥潭龙在成长过程中食性会发生变化,嘴中的牙齿也会消失。

图注:泥潭龙的化石,图片来自网络

图注:成年与幼年泥潭龙,幼年个体嘴中长有锋利的牙齿,图片来自网络

图注:幼年与成年泥潭龙与人类的体型对比,图片来自网络

以上只是几个例子,其实还有很多曾经被认为属于不同物种的古生物在之后的研究中证实是同一个物种的,比如著名的地震龙现在就成了梁龙属内的哈氏梁龙等等。同样的,随着研究的进步,许多古生物属下的不同种独立成为全新的物种,比如原来的中国双脊龙就独立成了中国属等等。

对于恐龙这一曾经在地球上生存了超过 1 亿 6 千万年之久的霸主,你一定还有许许多多的未知。欢迎关注知乎圆桌 · 重返恐龙时代

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