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为什么 x86 CPU 只有 Intel 和 AMD 这两家?

图片:TobiasD / CC0

王知

有专利壁垒和商业本质两方面原因。

在 80386 之前,有十几家厂商生产 x86 CPU。绝大多数是得到了英特尔授权的,因为当时半导体行业有“第二供应商”的行规。其实没授权也能做,NEC 就做了两款,NEC V20 是翻版的 8088,V30 是翻版的 8086。

八十年代初,英特尔在其主营业务 DRAM 内存上,遭受日货冲击,几乎面临破产,最终不得不放弃内存业务。为了让当时还很弱小的 CPU 业务顶上,英特尔决定打破“第二供应商”的行规,终止向其他半导体公司提供 80386 的技术资料。386 是承前启后继往开来的一款产品,带领 PC 走进 32 位新时代,对英特尔、对整个行业,都有极其重要的意义。凭着 80386,英特尔从第二梯队一跃成为世界第一的半导体公司。个中详情可参见我去年的文章,王知:纪念英特尔成立五十周年 篇三 力挽狂澜

英特尔成功自然引起他人眼红,也想从 x86 市场分一杯羹。比如台湾的联华电子 UMC 就在 1993 年推出了一款 486 芯片。

结果被英特尔在多个国家和地区告了,起诉它侵犯了英特尔的 4972338 号专利。4972338 号专利涉及内存管理,又称 Crawford Patent,是一个绕不过去的专利。结果自然是联华电子输了官司,退出 x86 市场。

AMD 也因侵犯 Crawford 专利,赔了英特尔五千八百万美元。但是八十年代初英特尔找 AMD 做 8088 的第二供应商时签过一份长期协议。到 386,英特尔反悔了,双方就此打起了官司。最后调解协议里,AMD 最终获得了英特尔一系列授权,由此得以在 x86 市场分一杯羹。

凭着 Crawford 专利,英特尔起诉过几乎所有意图染指 x86 市场的半导体公司,而且成功地把绝大部分挡在市场外面,只剩下两家 AMD 和 Cyrix。

Cyrix 是如何逃脱英特尔淫威呢?说出来你可能不会相信。Cyrix 是一家 fabless 半导体公司,它只做设计,CPU 则委托 SGS-Thomson、德州仪器、IBM 等公司生产。Cyrix 本身没有 Crawford 专利授权,但是三家晶圆代工厂都有。法官判定,因为代工厂有授权,所以 Cyrix 的 x86 CPU 不算侵权。在与 Cyrix 打官司的同时,英特尔正面临司法部反垄断起诉,迫于压力也就没把官司继续打下去。后没过多久,Cyrix 反诉英特尔侵犯自家两条专利,一条关于功耗调节,一条关于寄存器。官司最后和解了,Cyrix 由此获得了一系列的英特尔授权。

随着 x86 CPU 里的知识产权壁垒越来越高,这块肥肉就 Intel、AMD、Cyrix 三家分割了。这是知识产权保护方面的原因。

还有是商业上的原因。CPU 这东西,固定成本高边际成本低,设计、流片阶段非常烧钱,新制程更加烧钱,而纯粹的生产制造成本反而很低。先入市场者在没有对手的情况下,能享受高溢价,连本带利地赚回来;由于工艺逐日磨合,生产成本进一步降低,等到竞争对手出现时,可压价销售。后入市场者,高端面临英特尔新一代性能更强的产品,低端在成本上居于劣势,能不能回本都是问题。所以这个市场里,老大吃得是满汉全席,老二残羹剩宴,老三就只有喝西北风了。Cyrix 不幸做了老三,得不到市场反哺,先是卖身给了 National Semiconductor,没多久又被转卖给王雪红的 VIA,在大众市场里逐渐消失。

如果你对英特尔早年做 CPU 的历史,可见

王知:纪念英特尔成立五十周年 篇一 阴差阳错王知:纪念英特尔成立五十周年 篇二 失而复得王知:纪念英特尔成立五十周年 篇三 力挽狂澜

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