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空气中的味道分几种?记忆为什么会与气味连接在一起?

图片:stux / CC0

Mon1st,系统神经科学

@中国科普博览 说气味的数量有 1 万亿,接着说对气味的分类没有定论,仿佛气味的数量已有定论。然而一万亿这只是一篇文章的标题,采用的统计方法很有问题,远不能当做一个“事实”来科普。

1 万亿这个数量来自这样一个实验:人类被试分辨两种混合气体,它们由从 128 种物质中随机抽取的 30 种构成。实验发现,当两种气体中有少于 51.17%相同时,大部分被试都能够分辨。

据此,作者推测人类能够分辨 1 万亿种气味,因为测试气体有

种选择,而约为 51.17%的分辨阈值意味着大部分被试至少能分辨

种味道。这也是文章标题一万亿的来源。

然而,问题非常多。这里仅介绍 Markus Meister 在 Arxiv 上的批评。首先,按照文章使用的判断方法进行模拟实验,发现一个只能将基本元素分辨为三种的模型细菌就可以“分辨”3 亿种味道。而这显然不对,因为按构造就只有三种味觉而已。

其次,将同样的方法应用于人类视觉,由于可以选择的原色可以任意多,可以得到人类视觉可以分辨无穷多种颜色的荒谬结论。

不仅如此,如果假设人类只能分辨 10 种味道,进行模拟也与实验结果相符合。

综上,人类能分辨多少种气味仍然是一个开放性问题,1 万亿的说法不可信。

科学杂志原文:Humans Can Discriminate More than 1 Trillion Olfactory Stimuli

回答引用的批判:https://arxiv.org/abs/1411.0165

另外一篇批判:The number of olfactory stimuli that humans can discriminate is still unknown

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